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Coctelera musical. Sound system, dub y toast en los orígenes del hip-hop

Para hablar de cómo se gestaron los elementos que van a definir musicalmente el hip-hop, en general, y el rap, en particular, es necesario hablar de intercambios culturales continuos y de procesos migratorios. El rap podría ser un punto y seguido específico de una cadena de diversos elementos que se van creando y mezclando, generando así fenómenos nuevos en constante relación. Aquí nos proponemos esbozar los elementos de esa cadena y ponerlos en relación a unos con otros para entender de dónde y desde dónde surge el rap en Estados Unidos, la cuna desde dónde volará a todos los rincones del mundo. Para ello, hablaremos de blockparties, sound system, break, dub, toast, para finalmente aterrizar en el rap.

¿Qué son las blockparties?

Las blockparties dieron inicio a comienzos de los años 70 en el gueto del Bronx. Así se hacía referencia a las fiestas, de carácter ilegal en su mayoría, desarrolladas en la vía pública, como parques, canchas deportivas o en la mismísima calle. La mayor parte de ellas fueron organizadas por jóvenes migrantes procedentes de Jamaica y de los países del Caribe. Estas fiestas giraban en torno a la figura de los DJ, los cuales pinchaban música (soul y funk principalmente) desde tocadiscos y con equipos de amplificación potentes conectados a la red eléctrica pública o ilegalmente a una farola.

Este fenómeno supuso la salida de la música de los clubes a la calle, ofreciendo el espacio público como espacio de encuentro e interacción tanto para los jóvenes del gueto como para las bandas que se repartían por los distintos territorios y calles del Bronx. La rivalidad y la lucha por el territorio estaban presentes, aunque la violencia física pudo ser sustituida por enfrentamientos simbólicos como las llamadas «guerras de estilo», protagonizadas por DJ que pinchaban demasiado cerca los unos de los otros y batallaban por atraer al mayor número de público por medio de la calidad del sonido y de la música que se pinchaba.

El artefacto nuclear en estos tipos de encuentros eran los sound systems, los cuales permitían la reproducción de música a un volumen alto a la vez que posibilitaban oportunidades de técnicas y juegos con la música ofrecida, aportando un seño de identidad que marcará el desarrollo del hip-hop en su dimensión más musical.

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¿Qué es el sound systems?

El sound system se remontan a la década de los 50 en Kingston (Jamaica). Estos sistemas eran estructuras de equipos y altavoces con una potencia de sonido elevada. La puesta en escena en Jamaica se desplegaba a través de un camión, al cual le solían cargar tocadiscos, generadores y altavoces titánicos con el fin de desplazarlos fácilmente y posibilitando que pudieran organizarse fiestas en la calle. Constituyó una escena social importante, uno de los elementos cruciales en el desarrollo de la música jamaiquina moderna, influyendo directamente en la gestación de estilos como el reggae, el dub, el rocksteady y el ska.

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Los inmigrantes jamaiquinos que migraron hacia EEUU llevaron estos sistemas consigo mismos y lo desarrollaron en el gueto donde residían, principalmente en el Bronx o Harlem. Podemos destacar la figura de Kool Herc (DJ de origen jamaiquino) por su importancia en las blockparties.

A través de estos sistemas de sonidos se reproducía principalmente géneros como funk, soul y Rythm and Blues en las blockparties  con la vital función de incentivar al público al baile. Las canciones de funk solían incluir un fragmento que presentaba un corte instrumental centrado principalmente en la sección rítmica. Este corte instrumental era el preferido por los b-boy (bailadores de breakdance) ya que enfatizaba el ritmo de la canción. Por esta razón, los DJ inventaron técnicas para extender su duración. Aquí es donde entra un punto importante para la base  musical del hip-hop y de lo que posteriormente será la instrumental sobre la que se desarrolla el rap: el break.

¿Qué es el break?

El break es el tramo de una canción de funk o jazz donde la música «rompe», dejando que la sección rítmica toque sin ningún otro acompañamiento. Es el momento del clímax de la canción y la atención de los DJ se centró en jugar y experimentar con él, dando poco a poco forma al hip-hop, ya que marcaba la base rítmica sobre la que se desenvolverían artistas de distintos tipos, como los b-boy o, más tarde, los MC (Maestros de Ceremonias).

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Se originaron y desarrollaron diferentes técnicas para jugar con el break:

Kool Herc, por ejemplo, reproducía el mismo disco en dos tocadiscos, haciendo sonar el break seleccionado de modo repetido alternando entre los dos vinilos: dejando sonar al primer vinilo mientras que al segundo vinilo lo hacía volver al punto de inicio del break.  El término de breakbeat fue empleado por él para hacer referencia a ese enlace y prolongación del momento break, ya que la finalidad principal era alargar más tiempo esa parte rítmica, permitiendo que la duración de los bailes fuera más dilatada.

Grandmaster Flash perfeccionó la técnica: marcaba con un lápiz de cera las posiciones de los inicios del break y los dirigía poniendo las manos sobre los vinilos. De esta forma conseguía repetirlos sin notarse el cambio y sin tocar los brazos al tocadiscos. Su puesta en escena fue todo un espectáculo, paseándose por clubes de bailes para conocer y aprender de demás DJ, y llegando a incorporar en sus números excentricidades tales como «pinchar» con los pies e incluso de espalda.

Afrikaa Bambaataa y el Grand Wizard Theodore también exploraron y trajeron innovaciones a este campo.

La importancia del break es fundamental en la historia del hip-hop, ya que define una de sus características esenciales: la apropiación, a modo de reciclado, de piezas pregrabadas en una creación nueva y original. Aquí se genera el dub, precursor directo de la base musical de lo que posteriormente conoceremos como las instrumentales de rap.

¿Qué es el dub?

El accionar del tocadiscos de los sound systems, a finales de los años 60, devino en la gestación de esta nueva forma artística. Los protagonistas  del desarrollo de este género fueron dos jamaiquinos: King Tubby y el productor Lee “scratch” Perry.

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El dub consiste en la manipulación, por parte de los DJ o spinner, de los discos de ska y reggae, creando y grabando remixes (nuevas mezclas) instrumentales de piezas ya existentes, a las cuales se le agregaban ecos, reverberaciones, se acentuaba la frecuencia del bajo y la batería, y se le extraía la mayor parte vocal. Estas versiones se lograban mediante la profunda manipulación y reelaboración de la toma original.

Fue el género pionero en el uso de las consolas de sonido como un instrumento más, además de establecer como una forma artística a las piezas pregrabadas.

Desde aquí se aporta la base musical sobre la que se desarrollará el toast.

¿Qué es el toast?

Como pionero de este fenómeno podemos mencionar al DJ jamaiquino Winston Count Matchuki

La casi completa supresión de las líneas vocales en los remixes de dub tenía como objetivo dar pie al toasting: el agregado de rimas y frases habladas sobre la música. En un primer momento, la función más destacable de éste era incentivar a la audiencia al baile. Miles de estilos y caracteres se imprimían en el toast: desde rimas con contenidos políticos y sociales hasta comentarios graciosos, gritos, cánticos rítmicos o rimas cantadas. Las letras podían ser improvisadas o previamente escritas.

Al principio los encargados de sujetar el micro y hacer toast eran los propios DJ. Fue a raíz de Grandmaster Flash y su propia técnica al «pinchar» la que le imposibilitaba el tener una mano libre para sujetar el micro y alentar al público, así que contrató a alguien para que lo hiciera por él. Ahí surgió la figura del MC. El primer MC puede haber sido Cowboy, contratado por Flash, que luego formó un grupo, junto a otros miembros, bautizado Grandmaster Flash and the Furious Five.

Este estilo de rimas habladas o entonadas rítmicamente en el toasting es lo que se considera que influyó en el surgimiento del rapping, el modo de cantar propio del hip-hop en las zonas de EEUU. Es lo que conoceremos como rap.

¿Qué es el rap?

Coloquialmente «to rap» significaría charlar o parlotear «proferir palabras de golpe». Después, con el hip-hop adquirió el nuevo significado de hablar rítmicamente con un acompañamiento musical, a la que se conoce como instrumental.

Entre las influencias más destacables podemos hablar del toast, al cual, junto al rap, lo alinean en una tradición que se remonta a los griots de África occidental, caracterizados por ser poetas que divulgaban la tradición oral, los valores y las costumbres de su cultura de forma ambulante.

Por otro lado, podemos hablar de la influencia directa de la poesía jazz, en la que distintos artistas recitaban su poesía sobre bases de percusión o de música jazz. En este campo podemos destacar The Last Poets, The Watts Prophets o Gil Scott-Heron.

Eso sí, lo que diferencia al rap de estas influencias y le da el toque distintivo es lo que se conoce como flow, la cadencia rítmica, el fluir de las palabras del MC sobre la música instrumental.

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